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[Meridian,


[Downtown_Meridian]

Meridian, Mississippi


Horses

「トロイの木馬」は有名ですが、「Meridianの木馬」も今後世界中で有名になる予定です。当市のある公園に1,890年代製のDentzel Carousel(デンツェル社製回転木馬)という歴史的価値の高いものがあり、国指定の史跡に指定されています。飾り物ではなく、一回50セントで大人も子供も楽しむことが出来る現役です。これは以前からMeridianのシンボルでしたが、それをもっと増幅しようという企てが考えられました。

「町中に木馬を!」というコンセプトでスポンサー(一頭$2,500)を募り、37頭の木馬が作られました。公募により新進気鋭の画家、デザイナー、美術愛好家グループなどが一頭ずつ独自の図案を考え、ペイントを施し、それを町のあちこちの交通の要衝、歴史的建造物の前などに配置しました。町全体がキュートになった感じがします。現在、このプロジェクトは第二期に突入し、木馬の数はどんどん増え続けています(2017年現在60頭以上)。様々なデザインの木馬は下記のサイトでお楽しみ頂けます。

http://carouselsabound.com

最近財政難で存続が危ぶまれている半官半民の鉄道路線にAmtrak(アムトラック)というのがあります。当地に関係するのはCrescent(三日月)と呼ばれる路線です。起点はNew York(ニューヨーク)で、南下してWashington, D.C.(ワシントン)、ジョージア州Atlanta(アトランタ)を経てNew Orleans(ニュー・オーリンズ)に至ります。New Orleansの愛称が、その街の形から"Crescent City"と呼ばれているのが由来です。

現在のMeridian市長はこのAmtrakの理事の一人になっているほどで、鉄道への思い入れはかなりのものです。“カントリー・ミュージックの父”Jimmie Rodgers(ジミィ・ロジャース)はMeridian出身でして、プロ歌手になる前は列車の車掌で"The Singing Breakman"(歌う車掌)と呼ばれていました。ですから彼のトレードマークは車掌の制服でした。Meridianが鉄道に愛着を持つのは、この大スターのせいでもあります。年に一度、彼を記念するカントリー大会が開かれ、数日間いろいろな歌手、グループが演奏を繰り広げます。

数年前、Amtrakの駅を改築しました。昔風のイメージを維持してモダンに作り変えたユニークな駅舎です。この駅はグレイハウンド(長距離バス)の駅も兼ねています。

Map

空の便はDelta航空が、Meridian空港からAtlanta(アトランタ)、Memphis(メンフィス)、Dallas(ダラス)などに連絡しています。近隣の大都市へのドライヴは以下のような平均所要時間になります。

Jackson, MS...........93 miles (1.5 hours)
Birmingham, AL....154 miles (2 hours)
New Orleans, LA...202 miles (3 hours)
Memphis, TN.........231 miles (4 hours)
Atlanta, GA...........297 miles (5 hours)


[Jimmie]

Meridianの愛称は"Queen City"です。州都Jacksonを"King"に譬えれば、Meridianは二番目に繁栄した町だったからです(現在は人口は港湾都市Biloxiに抜かれて三番目)。東西・南北のインターステイト・ハイウェイ(各州を結ぶ一番ランクの高い高速道路。無料)が交差し、上記Amtrakもあり二つの貨物専用鉄道もあって、この町は昔も今も木材の一大集散地であり、一時期商業、工業の中心でもありました。しかし、問題は町の実力者たち(主にユダヤ系実業家たち)の保守的、排他的な考えでした。彼等は他州の資本家がやって来て平均賃金を引き上げることを恐れ、さまざまな計画をつぶして来ました。自分さえ良ければ町の発展などどうでもいいという姿勢です。彼らがショッピング・モールの建設に反対したため、最初のモールは彼等を騙しながら建設されたという話も伝わっています。

その最初のモールも手狭で古くなったため、数年前新しいモールが出来ました。モール本体だけで7ヘクタール(21,000坪)あり、衣料品を中心とする大手デパートが5店舗、その他80店舗とフード・コート、複合映画館があります。また、その周囲をいくつかのレストラン、大手文房具店、書店、玩具店などが取り巻いていて、まだまだ拡大しつつあります。

しかし、一時の排他性が災いし、Meridianの成長はストップしてしまいました。人口も40,000台を上下する横ばい状態ですし、商工会議所の必死の運動にもかかわらず大企業の誘致には成功していません。

Meridianの平均住宅購入価格は$79,912だそうです。学園都市Hattiesburgだと$94,000ですから、かなり安い。不動産価格が安いのは、あまり自慢になりませんが。

駅舎の改築や木馬の配置は、日本で云う「町興し」運動の一つです。これまでダウンタウンで廃屋化し放置されていたグランド・オペラ・ハウスの改築もその一つ。普通の劇場として、州内外のタレント、劇団、演奏家などによるプログラムが組まれています。同じく、目抜き通りの古いビルの外観は残し、内部を徹底改造した豪華マンションも売り出されています。人が町外れのモールに群れ、ダウンタウンがゴースト・タウン化していたのを、何とか復興しようという動きです。

成長がストップしたMeridianは、ではどういう町なのかと云いますと、「引退者の町」という呼び方が相応しそうです。人口40,000の町に総合大病院が三つもあり、ベッド総数は1,150以上だそうです。南へ一時間半の学園都市Hattiesburg(ハティスバーグ)は人口47,000とMeridianを上回っていますが、病院のベッド数は750程度です。

[Sela]

病院のベッド数以外にも段トツなものは教会の数です。人口40,000に200以上の教会があるそうですから、単純計算で200人に一つの教会、人口を18歳以上の成人だけに絞れば、146人に一つの教会という凄い数字です。さすがはバイブル・ベルト。

「Meridianに海軍基地がある」というと、誰しもが「内陸部のMeridianにどうして?」と不思議がります。正確には海軍航空訓練基地で、パイロットを養成する施設です。実際には海軍ばかりでなく、海兵隊や陸軍、さらにNATOに所属するヨーロッパの兵士、日本の航空自衛隊などからの留学生も見られます。独立記念日には、基地を飛び立ったジェット戦闘機の編隊がMeridian上空でショーを見せてくれます。基地にはゴルフ場が付属していて、誰でも格安でプレイ出来ます。

Meridian出身の有名人は決して少なくありません。Sela Ward(セラ・ウォード、左)は映画・TVの女優で、彼女の名前がついた通りがあります。アンプなどの音響製品で世界的に有名なPeavey(ピーヴィ)の本社工場は当市にあります。





メリディアンの見処

Carousel

Highland Park Dentzel Carousel
1802 Carousel Drive
601-485-1802
1895年に製造された回転木馬。1909年に営業を開始し、現在も現役です。これはDentzel製の据置型二列式動物園風回転木馬としては世界で唯一のものです。

Jimmie Rodgers Museum
1725 Jimmie Rodgers Memorial Drive
601-485-1808
“カントリー・ミュージックの父”Jimmie Rodgers(ジミィ・ロジャース)博物館。彼の歌手人生を再現する想い出の品々を展示。


Merrehope

Merrehope
905 Martin Luther King Jr. Memorial Drive
601-483-8439
メリホープ・マンション。ヴィクトリア朝様式の20室を備えています。南北戦争当時、南北の将軍たちが使いました。

James Chaney Gravesite
Valley Road
公民権運動のさなか、1964年に「フリーダム・サマー」の開始にあたってK.K.K.によって暗殺された黒人活動家の墓。




メリディアンの御食事処

          筆者が推薦出来るレストラン。

ステーキ
Rustler Steak House

5915 Old U.S. Highway 80 West
601-693-6499

メキシカン
La Pinata

814-18th Avenue South
601-693-7187

中華寿司のバフェ(食べ放題)
China Buffet II

2210 North Frontage Road
601-693-2188

海鮮料理
Red Lobster

201 South Frontage Road
601-483-9194

イタリアン
Nick and Al's New York Style Pizzeria

1910 Highway 19 North
601-693-0100

フライド・チキン
Popeyes Chicken & Biscuits

700 Bonita Lakes Drive, 601-482-2004
828 Highway 19 North, 601-485-8877

タイ料理
Takrai Thai Cuisine

6661 North Hills Street, 601-482-0770
near Walmart at HW19 N.





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